"Bajo y lento" no es igual que "Nunca, jamás"

¿Cómo de preocupados deberían estar los mercados por una sorpresa inflacionista este año?

Por qué sigue siendo importante el desempleo para los salarios y los precios


¿Cómo de preocupados deberían estar los mercados por una sorpresa inflacionista este año? Desde nuestro punto de vista: un poco, pero probablemente no demasiado. Nuestro caso base sigue siendo que la inflación subyacente (después de eliminar los precios volátiles de los alimentos y de la energía) sube levemente tanto en la zona euro como en los EE.UU. Esto radica en parte sobre la noción de inercia inflacionaria, la idea de que la inflación persistentemente baja en el pasado reciente ayuda a anclar las expectativas de inflación, a temperar las demandas salariales de los trabajadores y las aspiraciones de fijación de precios de las empresas, haciendo menos probable que la inflación suba repentinamente. En otras palabras, el ajuste a un entorno económico mejor y por lo tanto, una inflación más alta tiende a ser modesta y gradual. Un riesgo clave para esto es si hay algún vuelta en la relación entre condiciones económicas y la inflación que acechen en las sombras, para que podamos ver un aumento súbito en la inflación cuando el desempleo baje demasiado, lo que obligará a los bancos centrales a endurecer sus políticas con rapidez.

Si esto os resulta familiar es porque ya hemos escrito sobre la curva de Phillips antes. Como recordarán de las clases introductorias de macroeconomía, esto mide la supuesta relación entre el desempleo cíclico y la inflación. Esta nota reúne nuestra opinión de varias publicaciones.

Hoy en día, la curva de Philips generalmente aparece cuando se habla de políticas fiscales y monetarias. A corto plazo, el argumento de los libros de texto sugiere que es posible impulsar el desempleo por debajo del nivel consistente con la rotación normal del mercado de trabajo, pero solo a costa de una inflación y expectativas de inflación permanentemente más altas. Es por eso que generaciones de banqueros centrales han estado observando con avidez las tasas de desempleo, para poder intervenir antes de que una economía comience a sobrecalentarse.

¿Una curva de Phillips en proceso de allanamiento?

La curva de Phillips mide la supuesta relación entre el desempleo cíclico y la inflación. En los últimos años, parece haberse vuelto más plana.

Fuentes: Bloomberg Finance L.P., Deutsche Asset Management Investment GmbH a partir del 11/9/17

Sin embargo, en las últimas décadas, la relación entre la inflación subyacente y el desempleo cíclico se ha vuelto cada vez  más plana, no solo en los Estados Unidos, sino en muchas economías desarrolladas. Lo mismo es cierto si se observa simplemente la tasa de desempleo de EE. UU. y el cambio interanual  promedio en las ganancias por hora. Últimamente, apenas ha habido relación alguna. Eso es raro. De los supuestos vínculos subyacentes a la curva de Phillips moderna, la más obvia debería ser entre el desempleo y los salarios por hora.

Esta es la relación que estudió inicialmente Alban W. Phillips. Un gran problema al que se enfrentó Phillips es bastante familiar: en términos actuales, lo diríamos como el descubrimiento de los vínculos entre los salarios nacionales y las tasas nacionales de desempleo en un mundo globalizado. El título completo del documento de 1958 era "La relación entre el desempleo y la tasa de cambio de las tasas de salarios en el Reino Unido, 1861-1957". El Reino Unido, con su vasto imperio y estrechos vínculos comerciales con sus antiguas colonias, ya era una economía muy abierta. Phillips descubrió, por ejemplo, que al aumentar el coste de la vida en el Reino Unido debido a los precios más altos de las importaciones, la Guerra Civil Estadounidense provocó un espiral de precios y salarios que duró tres años en la década de 1860.

Si la globalización no es tan nueva como algunos imaginan, tampoco lo son los cambios demográficos y tecnológicos. Después de todo, los más de 90 años de datos que estudiaba Phillips incluían la difusión de la electrificación y otras innovaciones tecnológicas importantes. Por ahora, las innovaciones más recientes todavía palidecen en comparación, al menos en términos de su impacto medible y positivo en las estadísticas de ingreso nacional. En cualquier caso, la curva de Phillips se ha estado aplanando durante los períodos de crecimiento relativamente rápidos de la productividad en los Estados Unidos a fines de la década de 1990, y de los periodos más recientes de tasas de crecimiento lento. Por supuesto, la digitalización, los teléfonos inteligentes y la inteligencia artificial podrían elevar las bajas tasas de crecimiento de la productividad. Eso podría deprimir la inflación, pero si realmente lo hará dependerá de toda una serie de factores. Esto comienza con los bienes y servicios que puedan sufrir el mayor impacto de mejora de la productividad, en relación con los demás. Y termina con la cantidad de ganancias putativas que se transferirán a los clientes y empleados, gracias a las empresas que compiten por los trabajadores y los clientes.

Además, nada de esto, cambiaría mucho necesariamente en la relación de la curva de Phillips. Para Phillips, su existencia era una cuestión de lógica simple. "Cuando la demanda de mano de obra es alta y hay muy pocos desempleados, deberíamos esperar que los empleadores aumenten rápidamente los salarios", escribió, refiriéndose a períodos de fuerte crecimiento, antes de continuar, "Por otro lado, parece que los trabajadores son reacios a ofrecer sus servicios a menos de las tasas prevalecientes cuando la demanda de mano de obra es baja y el desempleo es alto, por lo que los salarios bajan muy lentamente. Por lo tanto, es probable que la relación entre el desempleo y la tasa de cambio sea altamente no lineal. "(1) Conceptualmente, en nuestra opinión, la curva de Phillips solo puede interpretarse como inactiva pero no completamente muerta. Si el desempleo, medido adecuadamente, cayese a cero, cualquier empresa que desease contratar obviamente tendría que pagar más que la tasa actual, y potencialmente mucho más, si otras empresas también están contratando o si los trabajadores que ya están empleados no les guste cambiar de trabajo.

Esta relación fue confirmada por la curva que encontró, especialmente para el período inicial entre 1861 y 1913. Parecía bastante plano para las tasas de desempleo entre aproximadamente 4% y 10%, con solo una pendiente muy levemente negativa. Sin embargo, por debajo del 4%, aumentó rápidamente. Esta temprana edad de oro de globalización tiene algunos paralelos contemporáneos. Por un lado, los sindicatos estaban recién emergiendo como establecedores de salarios, a través de la negociación colectiva. Dadas las disminuciones recientes en el empleo manufacturero y la densidad sindical, es un recordatorio útil considerar que los sindicatos no son una precondición necesaria para que los trabajadores con recursos escasos eleven los salarios.

 

En breve publicaremos la 2ª parte de este artículo.

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